ความลับของดาวเคราะห์น้อยและอุกกาบาต

Illustration of a large asteroid splintering. Credit : Don Davis

การสร้างองค์ความรู้เกี่ยวกับประวัติศาสตร์แห่งวิวัฒนาการของรูปทรงและการก่อตัวของระบบสุริยะในช่วงต้น นักดาราศาสตร์เชื่อว่าจะนำไปสู่การไขตอบเกี่ยวกับบรรดาดาวเคราะห์ในเอกภพ แต่ก่อนจะไปถึงขั้นนั้นพวกเขามองว่าต้องพยายามทำความเข้าใจกระบวนการที่ก่อเกิดโลก รวมถึงดาวเคราะห์น้อยและอุกกาบาตก่อน โดยเฉพาะค้นหาแหล่งกำเนิดที่แน่ชัด

เมื่อเร็วๆนี้นักดาราศาสตร์เชิงทฤษฎีจากมหาวิทยาลัยฟลอริดาในสหรัฐอเมริกา ได้รายงานลงในวารสารดาราศาสตร์ธรรมชาติ เผยถึงการค้นพบว่าอย่างน้อย 85% ของดาวเคราะห์น้อยจำนวน 200,000 ดวง อาศัยอยู่ชั้นในของแถบดาวเคราะห์น้อย (Asteroid belt) ซึ่งเป็นบริเวณที่อยู่ระหว่างวงโคจรของดาวอังคารกับดาวพฤหัสบดีในระบบสุริยะ วัตถุอวกาศเหล่านี้มีจำนวนมาก และมีรูปร่างไม่แน่นอน ที่สำคัญคือพบว่า ดาวเคราะห์น้อยและอุกกาบาตนั้นมีแหล่งกำเนิดมาจากชิ้นเศษเล็กๆที่แตกออกมาจากดาวเคราะห์ขนาดปานกลางประมาณ 5-6 ดวง ในช่วงที่ระบบสุริยะของเราเพิ่งถือกำเนิดขึ้น

การค้นพบนี้จึงเป็นสิ่งสำคัญสำหรับการทำความเข้าใจถึงวัตถุที่ก่อตัวเป็นดาวเคราะห์หิน รวมถึงจำเป็นต่อการปกป้องโลก เพราะอุกกาบาตบางลูกอาจมีขนาดเทียบเท่าอนุสาวรีย์เทพีเสรีภาพ หรือดาวเคราะห์น้อยบางดวงก็มีพลังมากกว่าระเบิดปรมาณูเสียอีก.