กาแล็กซีไกยา เคยปะทะชนกับทางช้างเผือก

เมื่อไม่นานนี้นักดาราศาสตร์จากมหาวิทยาลัยเคมบริดจ์ ในอังกฤษ และศูนย์คำนวณฟิสิกส์ดาราศาสตร์แห่งสถาบันแฟล็ทไอร์ออน ในนิวยอร์ก สหรัฐอเมริกา เผยพบการชนครั้งสำคัญในยุคโบราณย้อนไปเมื่อ 8,000-10,000 ล้านปีก่อน นั่นคือกาแล็กซีทางช้างเผือกของเราเคยถูกชนจากกาแล็กซีไกยา (Gaia) มีฉายาว่ากาแล็กซีไส้กรอก (Sausage Galaxy) เพราะมีรูปทรงคล้ายไส้กรอกขดกันเป็นวงกลม

นักดาราศาสตร์ได้ใช้ข้อมูลจากดาวเทียมไกยาขององค์การอวกาศยุโรป ยานนี้ได้โคจรรอบโลกและทำแผนที่พร้อมบันทึกการเดินทางของดวงดาวในกาแล็กซีทางช้างเผือก ทำให้รู้ตำแหน่งและเส้นทางโคจรของบรรดาดวงดาวอย่างแม่นยำ ซึ่งอธิบายได้ว่ากาแล็กซีไกยามีขนาดใหญ่มาก มวลรวมของดาว ก๊าซ และสสารมืดมีมวลมากกว่า 10,000 ล้านเท่าของดวงอาทิตย์ของเรา เมื่อชนกับกาแล็กซีทางช้างเผือกจึงเกิดการโกลาหลอลหม่านอย่างมากมาย การปะทะครั้งนั้นส่งผลให้กาแล็กซีทางช้างเผือกเปลี่ยนแปลงโครงสร้าง ตรงใจกลางทางช้างเผือกเกิดการโป่งพอง และมีกระจุกดาวทรงกลม (globular clusters) โคจรขึ้นลงรอบๆส่วนโป่งนั้น

การค้นพบครั้งนี้ยังระบุได้ว่ามีดาวขนาดใหญ่อย่างน้อย 8 ดวงที่เป็นกระจุกดาวทรงกลม ถูกนำเข้ามาในกาแล็กซีช้างเผือกโดยกาแล็กซีไกยา ปกติแล้วกาแล็กซีขนาดเล็กมักไม่มีกระจุกดาวทรงกลมเป็นของตนเอง ดังนั้นกาแล็กซีไกยาต้องมีขนาดใหญ่พอที่จะเป็นแหล่งอาศัยของกลุ่มดาวต่างๆ อย่างไรก็ตาม เศษซากชิ้นเล็กชิ้นน้อยจากการชนครั้งโบราณดังกล่าวยังลอยวนอยู่รอบๆเราจนถึงทุกวันนี้ และกาแล็กซีทางช้างเผือกยังมีการชนกับกาแล็กซีอื่น เช่น กาแล็กซีแคระ Sagittarius Dwarf Galaxy ที่อยู่ใกล้ๆกันด้วย.