ค้นพบ 3 ดาวเคราะห์ขนาดเล็กนอกระบบสุริยะ

องค์การบริหารการบินและอวกาศแห่งชาติสหรัฐอเมริกา หรือองค์การนาซา ได้ส่งดาวเทียม “เทสส์” (Transiting Exoplanet Survey Satellite-TESS) ขึ้นสู่อวกาศไปโคจรรอบโลกและทำแผนที่ครอบคลุมทั่วท้องฟ้าเป็นเวลา 2 ปี จุดประสงค์ก็เพื่อเฟ้นหาดาวเคราะห์นอกระบบสุริยะที่อาจเอื้อต่อการอาศัยอยู่ของสิ่งมีชีวิต โดยต้องมีขนาดใกล้เคียงกับโลกของเรา

ล่าสุดนักวิทยาศาสตร์จากสถาบันวิจัยฟิสิกส์ดาราศาสตร์และอวกาศคาฟลี แห่งสถาบันเทคโนโลยีแมสซาชูเสตต์ในสหรัฐอเมริกา ได้ค้นพบดาวเคราะห์นอกระบบขนาดเล็กใหม่จำนวน 3 ดวง ถูกตั้งชื่อว่าดาว HD 21749b กำลังโคจรรอบดาวแคระที่อยู่ใกล้เคียง ห่างออกไปประมาณ 53 ปีแสง ตั้งอยู่ในกลุ่มดาวตาข่าย (constellation Reticulum) และดูเหมือนว่าจะมีระยะเวลาโคจรยาวที่สุดในบรรดาดาวเคราะห์ทั้ง 3 ดวง โดยข้อมูลจากดาวเทียมเทสส์ระบุว่าดาว HD 21749b เดินทางรอบดาวฤกษ์ของมันเป็นเวลา 36 วัน ส่วนอีก 2 ดวงคือ Pi Mensae b เป็นดาวเคราะห์คล้ายโลกแต่มีมวลมากกว่าโลก (super-Earth) มีวงโคจร 6.3 วัน และ LHS 3844b คือดาวเคราะห์คล้ายโลกที่เต็มไปด้วยหิน มีความเร็วรอบดาวฤกษ์เพียง 11 ชั่วโมง คาดว่าอุณหภูมิพื้นผิวของดาวเคราะห์เหล่านี้น่าจะอยู่ราวๆ 149 องศาเซลเซียส เนื่องจากอยู่ใกล้กับดาวฤกษ์ของตนซึ่งส่องสว่างพอๆกับดวงอาทิตย์ของเรา

นักวิทยาศาสตร์เผยว่า ดาวเคราะห์ใหม่ทั้ง 3 น่าประหลาดใจและน่าสนใจ เพราะยากมากที่จะพบดาวเคราะห์ขนาดเล็กที่โคจรรอบดาวฤกษ์ของตนแต่กลับเย็นกว่า ซึ่งอาจจัดให้อยู่ในประเภทกึ่งดาวเนปจูน และจริงๆแล้วดาวเคราะห์เหล่านี้น่าจะมีก๊าซหนาแน่นมากกว่าชั้นบรรยากาศของดาวเนปจูนหรือดาวยูเรนัส ทว่ามันกลับมีขนาดมหึมากว่าโลกถึง 23 เท่า จึงไม่น่าเป็นไปได้ที่ดาวจะเต็มไปด้วยหินและเหมาะจะอยู่อาศัย.

Credit : NASA’s Goddard Space Flight Center, edited by MIT News